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Umicore Materials for a better life ?

Deux cents ans d’esprit d’entreprise et d’innovation dans les métaux et matériaux

Quel est le point commun entre le Roi Léopold II, Cecil Rhodes, Hany Truman, Marie Curie, Mobutu Sese Seko, Albert Einstein et Napoléon? Réponse: ils ont tous joué un rôle dans l’histoire d’Umicore. Ce nom, adopté en 2001, est celui d’une société dont les racines les plus profondes remontent à 1805 et qui est l’héritière d’entreprises d’envergure mondiale dans le secteur des métaux non ferreux: Vieille-Montagne, Union Minière du Haut-Katanga, Société Générale des Minerais, Métallurgie Hoboken, Asturienne des Mines et l’activité métaux précieux de Degussa.

La tradition du groupe? Innovation et leadership. Il a été l’un des premiers à s’intéresser à la production industrielle de zinc: c’était sous le règne de Napoléon, quand l’inventeur liégeois Dony offrait à l’empereur une baignoire de zinc laminé pour faire la publicité de son entreprise. Le groupe est considéré comme la plus ancienne multinationale au monde: dès 1850, il couvre l’Europe de ses mines et de ses usines et ouvre des comptoirs de l’Australie aux Etats-Unis. Dans le secteur du cuivre, Union Minière a été longtemps l’un des trois principaux producteurs au monde, jetant les fondements du Congo industriel. En exploitant le sous-sol du Katanga, ce «scandale géologique», le groupe deviendra successivement leader mondial dans la production de radium, de cobalt, d’uranium, de germanium, de silicium… La position de leader qu’Umicore, groupe belge, a occupée sur tant de marchés stratégiques en a inévitablement fait l’objet de convoitises. Aussi son histoire a-t-elle connu nombre de rebondissements passionnants, parfois dramatiques – comme durant les deux guerres mondiales ou lors de la décolonisation du Congo.

Aujourd’hui, Umicore n’exploite plus de mine au Katanga; en fait, il n’exploite plus de mine du tout depuis 1995. Le groupe a recentré ses activités sur les matériaux avancés, les métaux précieux, la catalyse – à la frontière entre la métallurgie, la chimie et la science des matériaux. Mais la tradition n’en est pas moins respectée: qu’il s’agisse d’indium pour les écrans d’ordinateurs, de cobaltite de lithium pour les batteries ou de catalyseurs automobiles, Umicore est un des plus importants producteurs du marché mondial, avec 13.000 collaborateurs actifs sur les cinq continents.

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